Le prince milliardaire indien du vaccin détenait la clé pour mettre fin à la pandémie. Ses plans ont mal tourné.

Alors que Covid-19 a fait des ravages dans le monde l’année dernière, le fils de 39 ans d’un milliardaire indien jetait les bases d’un plan qu’il espérait finirait par mettre fin à la pandémie.

Adar Poonawalla – le PDG du Serum Institute of India (SII), le plus grand fabricant de vaccins au monde – a injecté des centaines de millions de dollars dans son usine de fabrication indienne et s’est engagé à fabriquer des millions de doses d’un vaccin contre le coronavirus alors non prouvé. Ce vaccin, créé par l’Université d’Oxford et AstraZeneca AZN ) , était encore en essai clinique à l’époque. Personne ne savait exactement combien de temps il faudrait à un vaccin pour se développer, et encore moins s’il fonctionnerait. « C’était un risque calculé », a déclaré Poonawalla à CNN Business. « Mais je n’ai pas vu le choix à ce moment-là, pour être honnête. J’ai juste senti que je regretterais de ne pas m’être engagé d’une manière ou d’une autre. »
Pour que son plan fonctionne, Poonawalla a d’abord dû lever près d’un milliard de dollars. Et la vie de centaines de millions de personnes parmi les plus vulnérables de la planète était en jeu, puisque SII s’était engagé à fournir des jabs aux pays les plus pauvres. Si le pari était gagné, Poonawalla sauverait d’innombrables vies et serait salué comme un héros pendant une période de troubles historiques. Sa famille fabuleusement riche pourrait également devenir encore plus riche en profitant d’un accord important.
Alors que le monde donnait son argent – ​​et sa confiance – à Poonawalla, les choses semblaient se dérouler comme prévu. Le vaccin AstraZeneca a reçu l’approbation des régulateurs britanniques en décembre 2020, et Poonawalla est devenu un nom familier en Inde.
Mais il est vite devenu évident à quel point Poonawalla avait mal calculé les défis liés à la distribution de millions de vaccins au milieu d’une pandémie unique en un siècle.
La capacité de son entreprise à vacciner même ses propres compatriotes a été mise en doute plus tôt cette année alors qu’une vague dévastatrice de coronavirus a frappé l’Inde. Il n’a pas non plus respecté son engagement à livrer des clichés à d’autres pays, dont les conséquences ont terni sa réputation et mis en lumière les dangers d’une si forte dépendance vis-à-vis d’un seul fabricant.

Des éleveurs de chevaux aux fabricants de vaccins

Il est facile de comprendre pourquoi certains des plus grands noms de la santé publique ont choisi de s’appuyer sur Poonawalla.
Peu de fabricants peuvent se rapprocher de l’échelle à laquelle SII est capable de produire des vaccins. L’entreprise, fondée par le père de Poonawalla, Cyrus, il y a 55 ans, produit chaque année 1,5 milliard de vaccins contre la rougeole, la rubéole, le tétanos et de nombreuses autres maladies. Les jabs sont principalement distribués dans les pays à faible revenu du monde entier, y compris l’Inde. Poonawalla estime qu’un peu plus de 50 % des bébés dans le monde dépendent des vaccins fabriqués au SII.
La famille Poonawalla a tracé un chemin inhabituel pour devenir l’un des principaux fabricants de vaccins au monde. Ils élèvent et courent des chevaux pur-sang depuis les années 1940, se diversifiant dans les secteurs pharmaceutique, financier et immobilier au cours du dernier demi-siècle.
Cyrus Poonawalla est désormais le septième homme le plus riche d’Inde, avec une valeur de plus de 16 milliards de dollars, selon le Bloomberg Billionaire Index. Son fils Adar a pris ses fonctions de PDG en 2011 et s’est concentré sur son expansion sur les marchés internationaux .
Pour se préparer à la production de vaccins AstraZeneca, Poonawalla a déclaré avoir dépensé 800 millions de dollars pour acheter des produits chimiques, des flacons en verre et d’autres matières premières, ainsi que pour augmenter la capacité de fabrication de son usine de la ville de Pune, dans l’ouest de l’Inde.
Plus de 250 millions de dollars provenaient des fonds propres de l’entreprise. 300 millions de dollars supplémentaires provenaient de la Fondation Bill et Melinda Gates, avec laquelle SII a collaboré pour fournir des doses à prix réduit ou gratuites aux pays à faible revenu. Le reste a été payé par d’ autres pays une fois que SII a commencé à accepter des commandes de vaccins. Au total, SII a accepté de fabriquer jusqu’à 200 millions de doses de vaccins pour 92 pays, dans le cadre de son accord avec la Fondation Gates et Gavi, une alliance vaccinale.
Tout cela s’est produit, cependant, avant que les régulateurs n’approuvent le vaccin AstraZeneca. Si les essais pour ce vaccin avaient échoué, SII « ne ferait que des lots et finirait par les jeter », a déclaré Poonawalla.
Diplômé d’études commerciales de l’Université de Westminster à Londres, Poonawalla a déclaré que SII était en mesure de prendre cette décision plus rapidement que de nombreuses autres entreprises, car il s’agit d’une entreprise familiale.
« La flexibilité de pouvoir décider sur place très rapidement a vraiment changé la donne qui nous a permis de pouvoir le faire », a déclaré Poonawalla, dont le bureau en Inde est un Airbus A320 remis à neuf .
Après que les régulateurs britanniques ont approuvé le vaccin, Poonawalla a commencé à fournir des doses aux Indiens et à d’autres pays. En mai, Gavi avait reçu quelque 30 millions de coups de SII.

Le tsunami du Covid-19 en Inde

Mais les plans de Poonawalla ont rapidement mal tourné lorsqu’une deuxième vague de Covid-19 a frappé l’Inde au printemps. À son apogée, le pays signalait plus de 400 000 cas par jour, bien que les experts disent que le nombre réel était probablement beaucoup plus élevé.
À ce stade, seulement 2% des 1,3 milliard d’habitants de l’Inde étaient entièrement vaccinés et le gouvernement national du pays avait mis du temps à passer des commandes de vaccins supplémentaires. Sans stock massif, les États indiens ont commencé à manquer du nombre limité de jabs dont ils disposaient.
L’Inde a alors décidé d’ arrêter l’exportation de tous les vaccins, empêchant SII de tenir ses engagements ailleurs.
« J’ai toujours été un patriote pour mon pays (…) et si mon pays a d’abord besoin de mes installations, je dois faire ce qu’ils disent », a déclaré Poonawalla. « Il n’y avait pas deux manières à ce sujet . »
L’incapacité d’exporter des vaccins a nui à certaines des nations les plus pauvres du monde. Le directeur de l’organisme africain de contrôle des maladies, par exemple, a averti que la mainmise de l’Inde sur les exportations pourrait être « catastrophique » pour le continent. Des habitants de plusieurs pays, du Népal voisin au Kenya , se sont retrouvés bloqués après avoir reçu la première dose de Covishield, le nom du vaccin fabriqué en Inde.
Lorsqu’on lui a demandé pourquoi l’alliance mondiale des vaccins avait choisi de s’appuyer si fortement sur un seul fabricant, un porte-parole de Gavi a déclaré à CNN Business qu’elle avait peu d’options.
Début 2021, « très peu de vaccins étaient approuvés et disponibles pour le déploiement », a déclaré le porte-parole, ajoutant qu’il était « naturel » que le SII soit contracté pour des doses précoces compte tenu de sa taille.
Mais l’expert en santé publique Jeffrey Lazarus a déclaré qu’il y avait des failles dans le plan.
« Se fier à un seul fabricant était une erreur, ce qui est plus facile à voir avec le recul », a déclaré Lazarus, qui dirige le groupe de recherche sur les systèmes de santé à l’Institut de Barcelone pour la santé mondiale.

Être tenu pour responsable

Bien que Poonawalla ne puisse être tenu responsable de certains des problèmes qui ont conduit au blocage du déploiement du vaccin – le principal d’entre eux, l’épidémie massive de l’Inde – ses détracteurs ont remis en question certaines parties de son approche.
Ils soulignent que Poonawalla n’a pas livré le nombre de jabs qu’il avait initialement promis, et ils affirment qu’il n’a pas été transparent sur la façon dont il a utilisé tout l’argent qu’il a collecté pour la grande campagne de vaccination.
« Il n’y a pas beaucoup de responsabilité quant à la destination de l’argent qu’il a collecté », a déclaré à CNN Business Malini Aisola, co-animatrice de l’organisme de surveillance du secteur de la santé All India Drug Action Network.
En juin de l’année dernière, SII s’est engagé à fabriquer un milliard de doses du vaccin AstraZeneca pour les pays à revenu faible et intermédiaire, avec 400 millions de doses prêtes d’ici la fin de 2020.
Mais en janvier 2021, la société ne disposait que d’un stock de 70 millions de doses . Ses détracteurs n’ont pas été impressionnés, étant donné le montant de capital qu’il a levé l’année dernière.
La couverture médiatique mondiale est également devenue défavorable , les gros titres liant la pénurie mondiale de vaccins aux problèmes de SII, notamment l’interdiction d’exporter en Inde et un incendie dans l’installation de Pune de la société. À l’époque, Poonawalla avait déclaré que l’incendie n’avait eu aucun effet sur la production de Covishield. Mais il a depuis inversé le cours, affirmant que l’incident a joué un rôle majeur dans l’entrave à la fabrication.
Il insiste également sur le fait qu’il était réaliste quant à ses objectifs. « Nous sous-promosons toujours », a déclaré Poonawalla à CNN Business, lorsqu’on lui a demandé si l’entreprise avait promis plus qu’elle ne pouvait livrer.
Pourtant, il a été poursuivi par d’autres controverses qui ont entaché sa réputation. Alors que les cas de Covid-19 en Inde montaient en flèche en avril, Poonawalla a abaissé le prix de son vaccin et a qualifié cette décision de « geste philanthropique » – ce qui a suscité de vives critiques, des militants soulignant que même un petit profit reste un profit pour SII .
« AstraZeneca s’est engagé à ne pas faire de bénéfices dans les pays à faible revenu et à revenu intermédiaire pendant la pandémie, mais cela ne semble pas s’appliquer à SII », a déclaré Aisola.
Selon AstraZeneca, les sociétés avec lesquelles le fabricant de médicaments a conclu des accords de sous-licence, y compris SII, dictent leurs propres prix.
SII a refusé de commenter combien il a profité des efforts de vaccination jusqu’à présent, mais Poonawalla a déclaré que c’est une « façon très déraisonnable et naïve de regarder le monde » pour que les gens s’attendent à ce que les entreprises ne profitent pas du vaccin.
Alors que Poonawalla n’a pas encore atteint ses nobles objectifs, il y a une chance que lui et SII puissent se remettre sur la bonne voie, ce qui est essentiel pour mettre fin aux inégalités de vaccin dans le monde. L’Inde a décidé de recommencer à exporter des vaccins alors que son propre taux d’inoculation augmente. Le pays avait administré un milliard de doses en octobre, dont environ 90% provenaient de SII, selon la société.
SII indique également avoir augmenté sa production à 220 millions de doses par mois en octobre.
SII étend également ses partenariats, ayant signé un accord avec la société de biotechnologie américaine Novavax pour fabriquer son vaccin Covid-19, qui est en attente d’approbations réglementaires. Il s’associe également au Fonds d’investissement direct russe pour la production du vaccin Spoutnik.

4 Commentaires

  1. Ce qui a sauvé des millions d’Indiens, c’est le traitement à l’Ivermectin. Un procès est en cours contre une dirigeante indienne (je n’ai pas retenu le nom) qui a réussi à dissuader des populations entières de son utilisation. J’ai moi-même le gendre d’un ami, ici en Israël, qui était cloué au lit pour cause covid. Heureusement qu’il n’était pas à l’hôpital, car ça lui a permis de se faire livrer de ce médicament par une oeuvre de bienfaisance. En moins de deux jours, il a repris ses activités. Sans cela, il serait venu grossir les chiffres de la peur, exploités par des motivations non désintéressées. (nb : je n’ai pas d’actions chez Ivermectin)

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