L’homme le plus important de la finance dont vous n’avez jamais entendu parler

Josh Frost dispose de plus de 100 sources à Wall Street qui l’aident à prendre une décision importante mercredi. Il espère que la majeure partie de l’Amérique ne le remarquera pas.

Le travail discret de Josh Frost est soudain devenu une obsession à Wall Street. En tant que secrétaire adjoint chargé des marchés financiers au Département du Trésor, il définit la composition des obligations du gouvernement américain vendues aux investisseurs, un processus guidé par le mantra du département : être « régulier et prévisible ». 

L’année dernière, il a donc trouvé étrange que son téléphone ait commencé à s’allumer avec des SMS d’amis et d’anciens collègues lui disant que Jim Cramer de CNBC l’avait couronné « l’homme le plus important de la finance ».

Les dernières années ont été difficiles sur le marché obligataire le plus important au monde. Des pertes sans précédent ont déclenché une vague de faillites bancaires l’année dernière et les investisseurs étaient réticents à l’idée d’acheter de la dette. Frost, 47 ans, leur avait offert un certain soulagement et a maintenant du mal à redevenir un acteur banal sur un marché imprévisible et parfois bruyant. 

Le dernier test de son approche aura lieu la semaine prochaine, lorsque le Trésor annoncera ses plans de remboursement trimestriels, désormais un facteur clé non seulement pour le coût du paiement de la dette nationale, mais aussi pour les Américains cherchant à emprunter pour acheter une voiture ou une maison. 

Pour se préparer, Frost et une demi-douzaine de membres de son équipe se sont rendus à New York jeudi et vendredi pour rencontrer des investisseurs de Wall Street, arrivant à 6 heures du matin par un vol à destination de LaGuardia. (Le gouvernement fédéral paiera les sièges  dans l’avion du matin, mais pas les sièges dans l’Acela en classe affaires). Comme responsable du Trésor pour la surveillance des marchés financiers, Frost a une liste de plus de 100 personnes qu’il dit essayer de suivre régulièrement, et certains investisseurs disent avoir parfois de ses nouvelles deux ou trois fois par semaine. 

Frost a rencontré la semaine dernière son équipe de direction avant l’annonce mercredi des plans de remboursement trimestriels du Trésor. 

Son objectif est d’évaluer la demande en constante évolution des investisseurs pour la gamme de titres qu’il peut leur proposer. La dette à long terme offre généralement aux investisseurs un meilleur rendement au fil du temps, mais sa valeur est plus sensible aux attentes fortes concernant l’économie et les taux d’intérêt. « Nous devons réfléchir à la situation du marché en termes de demande structurelle. Nous contrôlons l’offre, mais nous ne contrôlons pas la demande », a-t-il déclaré dans une interview.

Les décisions que lui, la secrétaire au Trésor Janet Yellen et d’autres chefs de département ont prises concernant la composition des milliards de bons à court terme ou d’obligations à long terme disponibles sur le marché ont alimenté en même temps une déroute du marché obligataire et un rallye l’année dernière. « Je pense que Josh est entré en fonction dans l’un des moments les plus compliqués de la gestion de la dette de l’histoire des États-Unis », a déclaré Daleep Singh, ancien responsable du Trésor et de la Maison-Blanche. 

Frost a été immergé dans la plomberie des marchés financiers tout au long de sa carrière. Après avoir obtenu un diplôme en mathématiques et en psychologie de l’Université Rutgers, il a débuté dans les opérations de back-office à la Fed de New York, où il a finalement passé plus de 20 ans.

« Oui, j’accorde de l’importance au souci du détail », a-t-il déclaré. « Je pense qu’il est difficile de bien faire ce travail sans cela. Je pense que lorsque la dette nationale est en jeu, ‘Eh bien, nous allons trouver une solution’, ce n’est probablement pas la bonne attitude.»

Après les réunions à New York, Frost retourne à Washington, où plus d’une douzaine de hauts dirigeants des plus grandes banques et fonds spéculatifs de Wall Street viennent se réunir avec lui avant la décision. La dernière fois que le groupe s’est réuni – le 31 octobre dans la salle des caisses du Trésor, construite après la guerre civile pour ressembler à un palais italien – le marché obligataire a été pris dans ce qui semblait être une parfaite tempête. 

Des données économiques solides laissaient entrevoir la possibilité que la Fed doive maintenir ses taux d’intérêt élevés plus longtemps. Et le déficit de l’exercice précédent s’est avéré plus important que ce que les prévisionnistes avaient prévu, ce qui signifie que le Trésor a dû vendre davantage de dette pour payer les factures du gouvernement au moment même où la demande ralentissait.  

Il en a résulté une hausse rapide des taux à long terme, qui ont augmenté à mesure que les prix baissaient ; le rendement du bon à 10 ans avait chuté de 5 % les jours précédents. Le groupe, le comité consultatif sur les emprunts du Trésor, a débattu de la question de savoir si Frost était obligé de revenir sur le montant de la dette à long terme qu’il avait proposé le lendemain. 

Frost a surtout écouté une minorité du groupe dire qu’il devrait s’écarter des plans du trimestre précédent et réduire l’ampleur de l’augmentation de la dette à long terme, selon le procès-verbal de la réunion. Le comité consultatif a recommandé que le Trésor s’en tienne à un plan similaire à celui qu’il a élaboré en août.

Le lendemain matin, le 1er novembre, Frost révéla la décision du Trésor. Lui et d’autres responsables du Trésor avaient écouté la minorité et réduit l’ampleur des augmentations lors des adjudications de dette à 10 et 30 ans. Il a également signalé une volonté de s’appuyer davantage sur la dette à court terme, que les investisseurs ont été heureux d’acquérir. 

Le plan, bien qu’il ne s’agisse que d’une modification par rapport à ce à quoi la plupart des investisseurs s’attendaient, a été une agréable surprise à Wall Street. Un rallye obligataire a émergé, le rendement à 10 ans tombant finalement en dessous de 4 % en décembre. Cramer, l’animateur de CNBC, était ravi, qualifiant Frost de « sauveur du marché obligataire ». 

Yellen a évoqué le segment de Cramer lors d’une réunion du personnel, proposant de montrer à d’autres responsables du Trésor le clip sur son téléphone, selon des personnes proches du dossier. Mais alors qu’elle cherchait son téléphone dans son sac, Yellen s’est rendu compte qu’il n’y était pas car elle se réunissait dans une salle sécurisée où les téléphones portables sont interdits, selon les personnes. Elle n’a donc pas pu montrer le clip.

« C’était une semaine étrange », a déclaré Frost. « Le remboursement est toujours un gros problème pour le Trésor. Le fait que d’autres personnes s’y intéressent est plus notable, intéressant. Je ne sais pas quel est le bon adjectif ici, mais cela ne change pas vraiment ce que nous faisons ni la manière dont nous le faisons.

Au Département du Trésor, Frost prête attention aux détails car, dit-il, « je pense que « Eh, nous allons le découvrir », lorsque la dette nationale est en jeu, ce n’est probablement pas la bonne attitude. 

Certains analystes ont vu quelque chose de plus inquiétant dans la réaction. Pour eux, cet écart mineur par rapport aux attentes a soulevé des questions sur l’engagement du Trésor envers sa stratégie « régulière et prévisible », une approche adoptée dans les années 1970 pour réduire la volatilité des marchés et abaisser les coûts d’emprunt au fil du temps. 

Stephen Miran, responsable du Trésor sous l’administration Trump, a déclaré qu’une nouvelle surprise la semaine prochaine pourrait commencer à éroder les attentes du marché concernant les émissions du Trésor. « S’ils répètent ce qu’ils ont fait en novembre, vous courez le risque de changer les règles du jeu », a-t-il déclaré.  

Frost a rejeté l’idée selon laquelle le remboursement de novembre s’éloignerait du paradigme « régulier et prévisible », affirmant que la décision était tout à fait conforme aux attentes des investisseurs. L’engagement de son équipe envers les idées de gestion traditionnelles n’a pas changé, a-t-il déclaré.

Avec la décision d’emprunt de la semaine prochaine, Frost et le Trésor seront dans une situation plus facile qu’en novembre. Les investisseurs prévoient désormais que la Fed commencera bientôt à réduire ses taux, plutôt que de les maintenir à un niveau élevé plus longtemps, contribuant ainsi à soutenir la demande de bons du Trésor à long terme.

Pourtant, l’incertitude autour des conditions économiques, de la politique de la Fed et de la croissance du déficit occupera rapidement à nouveau Frost et son équipe. « Juste après la fin du remboursement, nous commençons à planifier le prochain », a-t-il déclaré. 

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