Le premier retour des exilés de Babylone

L’exil babylonien

En -538, les exilés sont autorisés par le roi perse Cyrus, à revenir dans leur patrie par l’édit d’Ecbatane et à reconstruire leur Temple.

Le Psaume 126 évoque le bonheur du retour des exilés :
« Ramène nos captifs, Ô Éternel, Comme Tu ramènes des ruisseaux dans le désert du Midi. Ceux qui ont semé dans les larmes, Puissent-ils récolter dans la joie. »
Ceux qui rentrent, un dixième des exilés, trouvent une Jérusalem en pleine désolation. Ils se choisissent 12 chefs et deux commandants suprêmes : le Grand-Prêtre Josué et le gouverneur Zorobabel, petit-fils de l’avant-dernier roi Joïakin.
Malgré toutes les difficultés, les Juifs vont s’atteler à la reconstruction du Temple de Salomon. Au cours de la deuxième année après le retour les deux chefs Josué et Zorobabel posent la première pierre du nouveau Temple, en hébreu Beth Hamikdach.
Les travaux de reconstruction avancent très lentement, sont arrêtés durant 13 ans, à cause de conflits entre les Juifs du retour et ceux restés en Judée, d’un désaccord entre Zorobabel et Josué et de l’opposition entre les Juifs et les Samaritains.

Le roi perse Darius retrouvant le décret de Cyrus dans les archives d’Ecbatane, autorise en -521, la reprise des travaux. Darius donne des subsides et prend toutes les mesures pour faire accélérer les travaux. Il punit de mort ceux qui s’opposent aux décrets royaux. Les Samaritains ne mettent plus d’obstacles. Les Juifs encouragés, reprennent les travaux.
En -516 , le Temple est terminée 70 ans après la destruction. Si le plan du deuxième Temple est semblable au premier, si la plupart des objets saints ont été restitués par les Perses, il y a cependant des modifications sur la taille et richesse des bâtiments, il y manque surtout l’Arche d’Alliance.

Le deuxième Temple est bâti sur le mont Moriah, il se divise en trois parties : l’enceinte des femmes où l’on trouve le petit tribunal, l’enceinte d’Israël avec la salle de la pierre taillée où siège le Grand Sanhedrin et l’enceinte des prêtres avec l’autel, les abattoirs et le sanctuaire.
Néanmoins les conditions politiques favorables, la situation des Juifs est très critique : ainsi Zorobabel disparait de la scène politique, les nouveaux gouverneurs sont peu efficaces. Sur le plan économique et social de grandes difficultés apparaissent dont les conflits sociaux entre Juifs riches et Juifs pauvres ne sont pas des moindres.

Les pratiques religieuses se relâchent et les prêtres n’assument plus leurs fonctions. Dans ce contexte très délicat, le scribe Esdras, décide de rentrer en Judée.
Le roi perse Artaxerxès (465-424 av. J-C.), le charge de l’organisation juridique de la Judée, de l’organisation religieuse de la satrapie afin que la loi perse et la Torah soient appliquées. Après un voyage de cinq mois, Ezra et son groupe arrivent en Judée.

Il exhorte les Juifs à reprendre l’étude la loi et à rompre les unions avec des femmes étrangères . C’est lui qui compose le canon de la Torah.

Le deuxième retour : le rôle de Néhémie

L’action de Néhémie , un fonctionnaire juif de la cour de Suse, va permettre d’insuffler une ferveur nationale nouvelle. Pour gagner la Judée il obtient du roi Artaxerxés, le titre de gouverneur de Judée, une escorte de soldats et des lettres de créances.

Le livre de Néhémie est étroitement lié à celui d’Esdras.

Dès son arrivée Néhémie inspecte l’état des portes et des murs de Jérusalem. Puis il se fait connaître et exhorte la population au travail. Il organise la reconstruction des murailles de Jérusalem.
Devant l’hostilité des Samaritains, soutenus par les Ammonites et les Nabatéens qui s’étaient coalisés pour détruire les murailles, Néhémie décide d’armer chaque ouvrier.

Pour repeupler la Ville, Néhémie promulgue des lois qui obligent les classes aisées à construire leurs maisons à l’intérieur du périmètre urbain, et il institue un impôt annuel d’un tiers de shekel pour l’entretien du Temple. Il nomme son frère Hanani gouverneur civil, et Hanania gouverneur militaire.

Néhémie encourage Ezra dans son projet de rénovation religieuse. Ensemble, devant 100 000 fidèles présents, ils organisent la cérémonie officielle de la lecture publique de la Torah. On attribue à Ezra la fixation du rituel de la prière et l’obligation de la lecture de la Torah.

De grandes fêtes sont données pour célébrer la muraille reconstruite. Le service du Temple reprend tout son faste et Jérusalem retrouve sa place de centre religieux du monde juif.
Ainsi grâce à l’action conjuguée d’Ezra et de Néhémie, les Juifs de Judée ont retrouvé une certaine organisation politique et religieuse, des réformes économiques et sociales ont été lancées afin de réduire les inégalités criantes.

Le temps de la Grande Assemblée (430-330 av. J.-C)

Si nous disposons de peu de renseignements sur cette période qui s’étend de la mort de Néhémie à l’avènement d’Alexandre, on sait que la Judée est une province perse rattachée à la cinquième satrapie dont le mince territoire voit sa population augmenter grâce au retour de plusieurs vagues d’exilés. Dans la région de Jérusalem qui ne dépasserait pas 50 000 habitants, la population est rurale, le problème de l’eau est crucial.
Le gouvernement central perse permet à chaque province de vivre selon ses lois religieuses, en retour il lève un impôt lourd. Craignant des révoltes juives, le pouvoir local est confié au Grand Prêtre, considéré comme le chef de la nation, qui est responsable de la collecte des impôts.
Après la disparition du dernier prophète, Malachie, commence le temps des Scribes (en hébreu Soferim) : ces savants comptent les lettres, les mots et les versets de la Bible et tâchent de transmettre un texte immuable aux générations futures.

La Grande Assemblée, fondée par Ezra et Néhémie, est formée de 120 membres, héritiers des prophètes, chargés de la justice et de l’éducation des enfants. On doit à cette grande assemblée : l’achèvement de la Bible hébraïque composée de 24 livres, la prière publique et la lecture publique de la Torah. ( A suivre..)

Le Psaume 137 évoque la situation des exilés judéens à Babylone

Adaptation par Joël Guedj

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