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Alfred Nakache, le nageur d’Auschwitz (A. Franque)

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Photo prise en 1946 d’Alfred Nakache (1915-83), champion français de natation. Photo AFP

Juif d’Algérie, multiple champion de France de natation, le Constantinois verra sa carrière exemplaire interrompue par sa déportation dans les camps de concentration. Avant un retour triomphal aux JO de Londres.

Champion méconnu de la natation française au destin dramatique, Alfred Nakache voit le jour à Constantine, en Algérie, en novembre 1915.

Cadet d’une famille juive de onze enfants, c’est pour vaincre une phobie de l’eau qu’il fréquente dans un premier temps les bassins constantinois.

Sa progression fut rapide : à 17 ans, en 1933, il participe à ses premiers championnats de France, puis déménage à Paris dans la foulée pour se consacrer entièrement à la natation. Dès 1935, il remporte la médaille d’or aux championnats de France en 100 mètres nage libre.

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On retrouve sa trace dans les journaux de 1936 : sélectionné en équipe de France de natation, il participe aux Jeux olympiques de Berlin, dans un contexte particulier pour les athlètes juifs prenant part à ces Jeux nazis.

Avec l’équipe du relais 4×200 mètres, alors détentrice du record d’Europe de la distance, il termine quatrième.

Durant la phase éliminatoire, le Paris-Soir du 11 août saluait le «triomphe, sinon en temps, du moins en style» des nageurs tricolores : «Quel beau départ de Nakache, quelle persévérance de Tailli, Cavallero et Taris !»

En France, le fait de terminer devant l’Allemagne, cinquième, est déjà une victoire, comme le raconte l’historien Jean-Paul Derai sur le site du musée national du Sport.

Une rivalité avec Jacques Cartonnet

Après les Jeux, «Artem» (le poisson, en hébreu), déjà une référence en nage libre, décide de se mettre à la brasse. Il explique pourquoi il défie son compatriote Jacques Cartonnet dans Paris-Soir en novembre 1936.

«On a crié à l’insolence, et à la fatuité, lorsque j’ai annoncé mon désir de rencontrer Jacques Cartonnet sur 100 mètres brasse. Certes, je sais que l’aventure est périlleuse ; mais j’aime les aventures, et celle-ci me plaît davantage encore, à cause des risques qu’elle présente.»

A l’époque, Cartonnet est l’un des meilleurs mondiaux sur 200 mètres brasse papillon : il a détenu par deux fois le record du monde de la distance entre 1933 et 1936.

«Jacques Cartonnet est le plus beau brasseur “in the world”, raconte Nakache dans Paris-Soir. Pour ma part, je ne m’intéresse pas à l’esthétique. Je suis plus prosaïque, et seule la vitesse m’intéresse.»

Présenté comme un modèle de modestie dans la presse de l’époque, il s’affiche pourtant ici comme un compétiteur ambitieux.

 

La vitesse, il la maîtrisera, comme le prouvent ses faits d’armes dès 1938. «Encore et toujours Nakache !» peut-on lire dans le Petit Parisien du 18 juillet 1938 : le Constantinois s’est adjugé trois titres aux championnats de France, dont celui sur 200 mètres brasse papillon. Jacques Cartonnet restait sur trois victoires dans cette catégorie.

La finale du 100 mètres nage libre donnera lieu à un affrontement avec un partenaire de club : «Les spectateurs furent empoignés par l’âpreté de la lutte que se livrèrent les deux camarades de club, Schatz et Nakache. Mais le Constantinois était le plus fort et termina en souplesse en 1’1″.»

Avec sa victoire sur le 200 mètres nage libre la veille, c’est la passe de trois pour Nakache, alors au faîte de sa gloire, adoré par les journaux de l’époque.

Hormis par l’hebdomadaire antisémite Gringoire, où ses détracteurs minorent ses exploits.

Alors licencié au Club nautique de Paris, Nakache est également, comme son épouse Paule, professeur d’éducation physique. Arrivent les années 40 et le régime de Vichy.

Le 7 octobre 1940, le maréchal Pétain abroge le décret Crémieux, qui attribuait la citoyenneté française aux Juifs d’Algérie. Nakache est déchu de sa nationalité.

Conséquence : il doit s’exiler vers la zone libre. Il se réfugie à Toulouse et prend sa licence dans le club des Dauphins du Toec où il est entraîné par Alban Minville, un coach de référence. Nakache se rapproche aussi des réseaux de résistance juifs, notamment l’armée juive dont il entraîne les recrues, dans son gymnase.

Déporté en 1943

Le nageur continue ses exploits, s’adjugeant les records d’Europe des 100 mètres et 200 mètres brasse, et celui du monde du 200 mètres brasse en 1940 et 1941.

Aux championnats de France 1942, il cumulera cinq titres de champions de France. Sous Vichy, il serait protégé par Jean Borotra, alors ministre des Sports, avec qui il partira en tournée en Afrique du Nord.

Borotra renvoyé en avril 1942, les sportifs d’Afrique du Nord comme lui, Ben Barek ou Cerdan commencent à être ignorés par les journaux. En 1943, la Gestapo lui interdit, comme aux autres athlètes juifs, de s’aligner au départ des championnats de France de natation. Ses partenaires du Toec et d’autres nageurs boycottent l’épreuve.

Finalement, il sera arrêté avec sa femme et sa fille en décembre 1943 et déporté à Auschwitz. Certains, comme aujourd’hui sa nièce, affirment que c’est son rival Jacques Cartonnet, alors chef du service jeunesse et sports de la milice de Haute-Garonne, qui serait responsable de sa déportation.

Sa femme et sa fille sont gazées dès leur arrivée dans les camps. Nakache sera, lui, de la «marche de la mort» entre Auschwitz et Buchenwald.

Des journaux colportent la rumeur de son décès, comme l’Humanité du 31 août 1944 : «Déporté en Pologne avec sa femme et son enfant, il travailla dans les mines de sel de Silésie avec Young Perez [célèbre boxeur tunisien de l’époque, abattu au cours des marches de la mort suivant l’évacuation d’Auschwitz, ndlr]. Un rapatrié affirme avoir vu sa tombe.»

 

La nouvelle se propage dans la presse, jusqu’en Algérie : en octobre 1944, l’Echo d’Alger annonce que «le grand champion de natation Alfred Nakache serait mort dans un camp de concentration allemand en Pologne».

«Le moral est touché»

Finalement, Nakache rentre à Toulouse au printemps 1945, considérablement amaigri. Pourtant, un mois après son retour, il retourne dominer les bassins.

Dans le journal Ce soir du 21 juin 1945 : «Alfred Nakache qu’on avait cru perdu pour le sport et rentré de Buchenwald depuis un mois seulement a déjà effectué sa rentrée. Ses qualités ne semblent pas émoussées et il a nagé dimanche aux Tourelles, 1’16″ aux 100 mètres brasse, restant ainsi notre meilleur “papillonneur”.»

Le quotidien d’Aragon vante également ses qualités en water-polo. Questionné sur ses projets pour le futur, Nakache tempère : «Je me réadapte peu à peu et compte me fixer définitivement à Toulouse. Peut-être y remonterai-je la salle de culture physique que je dirigeais avant ma déportation. Physiquement, je reprends le dessus, mais le moral est touché.»

Celui qu’on appelle désormais le «nageur d’Auschwitz» retrouve finalement sa forme d’avant-guerre : en 1946, il redevient champion de France et participe au record du monde du 3x100m 3 nages.

Aux Jeux olympiques de Londres en 1948, douze ans après sa première sélection en équipe de France, il prend part à l’épreuve de 200 mètres brasse papillon et à la compétition de water-polo.

Alfred Nakache prendra sa retraite quelques mois après la compétition, se consacrant à son métier de professeur de sport. Le 4 août 1983, il meurt à 67 ans en traversant la baie de Cerbère (Pyrénées-Orientales) durant le kilomètre de nage qu’il accomplissait quotidiennement.

En 1993, l’Etat d’Israël lui a décerné à titre posthume le trophée du grand exemple au Musée du sport juif international.

En France, plusieurs piscines municipales portent son nom, que ce soit à Nancy, à Montpellier ou dans le quartier de Belleville à Paris.

A Toulouse, la piscine Nakache avait été inaugurée dès 1944. A l’époque, tout le monde le croyait mort.

Adrien Franque

1 COMMENT

  1. En complément, des circonstances de l’arrestation des Nakache en novembre 1943 à Toulouse relatée par Yvette Benayoun-Nakache ; il faut rappeler la Mémoire de son “cousin Benhiaya”, Boxeur de renom avant la guerre et dont on ne trouve trace de ses combats. Arrêté avec des proches en décembre 1943 à Toulouse. Ils seront déportés dans le même convoi en Janvier 1944 (~20 ?) depuis Toulouse. Il est donc necessaire d’associer les Nakache et les Benhyaia dans la mémoire. Shalom !

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